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Introduction

Des preuves substantielles issues de la recherche sur les animaux et un nombre croissant d’études sur les humains indiquent que l’exposition à la marijuana pendant le développement peut provoquer des changements négatifs à long terme, voire permanents, dans le cerveau. Les rats exposés au THC avant la naissance, peu après la naissance ou pendant l’adolescence présentent des problèmes notables dans des tâches spécifiques d’apprentissage et de mémoire plus tard dans leur vie. Les déficiences cognitives chez les rats adultes exposés au THC pendant l’adolescence sont associées à des changements structurels et fonctionnels dans l’hippocampe. Des études sur des rats montrent également que l’exposition au THC pendant l’adolescence est associée à une altération du système de récompense, ce qui augmente la probabilité qu’un animal s’administre lui-même d’autres drogues (par exemple, de l’héroïne) lorsqu’il en a l’occasion (voir « La marijuana est-elle une drogue d’initiation ? »).
Les études d’imagerie de l’impact de la marijuana sur la structure du cerveau chez l’homme ont donné des résultats contradictoires. Certaines études suggèrent que la consommation régulière de marijuana à l’adolescence est associée à une altération de la connectivité et à une réduction du volume de certaines régions du cerveau impliquées dans un large éventail de fonctions exécutives telles que la mémoire, l’apprentissage et le contrôle des impulsions, par rapport aux personnes qui ne consomment pas. D’autres études n’ont pas trouvé de différences structurelles significatives entre les cerveaux des personnes qui consomment ou non cette drogue.
Plusieurs études, dont deux grandes études longitudinales, suggèrent que la consommation de marijuana peut entraîner une altération fonctionnelle des capacités cognitives, mais que le degré et/ou la durée de l’altération dépendent de l’âge auquel une personne a commencé à consommer et de la quantité et de la durée de sa consommation.

Une étude portant sur 4000 jeunes adultes

Chez près de 4 000 jeunes adultes participant à l’étude Coronary Artery Risk Development in Young Adults et suivis sur une période de 25 ans jusqu’au milieu de l’âge adulte, l’exposition cumulative à la marijuana au cours de la vie a été associée à des résultats plus faibles à un test de mémoire verbale, mais n’a pas affecté d’autres capacités cognitives telles que la vitesse de traitement ou les fonctions exécutives. L’effet était important et significatif même après avoir éliminé les personnes impliquées dans la consommation actuelle et après avoir ajusté les facteurs de confusion tels que les facteurs démographiques, la consommation d’autres drogues et d’alcool, et d’autres conditions psychiatriques comme la dépression.
Certaines études ont également établi un lien entre la consommation de marijuana et la baisse du QI, en particulier lorsque la consommation commence à l’adolescence et entraîne un trouble persistant de la consommation de cannabis à l’âge adulte. Cependant, toutes les études sur le lien entre la marijuana et le QI ne sont pas arrivées à la même conclusion, et il est difficile de prouver que la marijuana entraîne une baisse du QI lorsque de multiples facteurs peuvent influencer les résultats de telles études, comme la génétique, l’environnement familial, l’âge de la première consommation, la fréquence de la consommation, le fait d’avoir un trouble de la consommation de cannabis, la durée de la consommation et la durée de l’étude. Les principales recherches menées à ce jour dans ce domaine sont décrites ci-dessous.
Une vaste étude longitudinale menée en Nouvelle-Zélande a révélé que la persistance d’un trouble lié à la consommation de marijuana, avec une consommation fréquente à partir de l’adolescence, était associée à une perte moyenne de 6 ou jusqu’à 8 points de QI mesurés au milieu de l’âge adulte. Les personnes qui consommaient beaucoup de marijuana à l’adolescence et qui ont cessé de le faire à l’âge adulte n’ont pas récupéré les points de QI perdus. Les personnes qui n’ont commencé à consommer fortement de la marijuana qu’à l’âge adulte n’ont pas perdu de points de QI. Deux études jumelles longitudinales prospectives de plus courte durée ont montré que les jeunes qui consommaient de la marijuana présentaient des baisses significatives de leurs capacités verbales (équivalentes à 4 points de QI) et de leurs connaissances générales entre la préadolescence (9 à 12 ans, avant la consommation) et la fin de l’adolescence/le début de l’âge adulte (17 à 20 ans) ; cependant, ceux qui ont continué à consommer de la marijuana à un âge plus avancé avaient déjà des scores plus faibles sur ces mesures au début de l’étude, avant de commencer à consommer la drogue. En outre, aucune différence prévisible n’a été constatée entre des jumeaux dont l’un consommait de la marijuana et l’autre pas.44

Autres recherches sur la marijuana

D’autres recherches seront nécessaires pour répondre définitivement à la question de savoir si la consommation de marijuana entraîne des pertes de QI à long terme et si des facteurs qui n’ont pas été mesurés dans les recherches précédentes, tels que les quantités croissantes de THC dans le cannabis et l’émergence de nouveaux produits à base de cannabis, sont pertinents.
En outre, la capacité de tirer des conclusions définitives sur l’impact à long terme de la marijuana sur le cerveau humain à partir d’études antérieures est souvent limitée par le fait que les participants à l’étude consomment plusieurs substances et qu’il existe souvent peu de données sur la santé ou le fonctionnement mental des participants avant l’étude. Au cours de la prochaine décennie, les National Institutes of Health financent l’étude Adolescent Brain Cognitive Development (ABCD), une étude longitudinale majeure qui suivra un large échantillon de jeunes Américains de la fin de l’enfance (avant la première consommation de drogues) au début de l’âge adulte. L’étude utilisera la neuro-imagerie et d’autres outils avancés pour clarifier précisément comment et dans quelle mesure la marijuana et d’autres substances, seules ou en combinaison, affectent le développement du cerveau des adolescents.

Marijuana, mémoire et hippocampe

Distribution des récepteurs cannabinoïdes dans le cerveau du rat. L’image du cerveau révèle des niveaux élevés (en orange et en jaune) de récepteurs cannabinoïdes dans de nombreuses zones, notamment le cortex, l’hippocampe, le cervelet et le noyau accumbens (striatum ventral).
Les troubles de la mémoire dus à la consommation de marijuana sont dus au fait que le THC modifie la façon dont l’hippocampe, une zone du cerveau responsable de la formation de la mémoire, traite les informations. La plupart des preuves à l’appui de cette affirmation proviennent d’études sur les animaux. Par exemple, les rats exposés au THC in utero, peu après la naissance ou pendant l’adolescence, présentent des problèmes notables dans des tâches spécifiques d’apprentissage/mémoire plus tard dans leur vie. De plus, les troubles cognitifs chez les rats adultes sont associés à des modifications structurelles et fonctionnelles de l’hippocampe dues à l’exposition au THC pendant l’adolescence.
En vieillissant, les gens perdent des neurones dans l’hippocampe, ce qui diminue leur capacité à apprendre de nouvelles informations. L’exposition chronique au THC peut accélérer la perte de neurones de l’hippocampe liée à l’âge. Dans une étude, des rats exposés au THC tous les jours pendant 8 mois (environ 30 % de leur durée de vie) ont présenté un niveau de perte de cellules nerveuses à l’âge de 11 à 12 mois égal à celui d’animaux non exposés deux fois plus âgés.